Re-reading of “Chokher Bali”, A Bengali Classic by Rabindranath Tagore



Image result for Chokher Bali tagore bengaliTitle: Chokher Bali
Author: Rabindranath Tagore
Language: Bengali
Genre: Psychological social novel
Publisher: Viswabharati
Pages: 242
Cover: Paperback
ISBN: 81-7522-160-7

If  we  look  for  the  term  “Classic  Literature”  in  dictionaries  or  internet,  we  would  find  various  definitions  and  descriptions  of  it.  Basically  a  classic  is  a  creation  of  an  author  which  transcends  the  barriers  of  time  and  space  and  confirms  its  place  in  eternity.  Renowned  Italian  writer  Italo  Calvino  opined  that  “a  classic  is  a  book  that  has  never  finished  saying  what  it  has  to  say”.  A  book  holds  the  classical  perspective  when  it  executes  the  universal  ideas  and  sentiments  in  a  compact  and  well-united  way.  Noted  French  literary  critic  Charles  Augustin  Sainte-Beuve  stated  that  “the  idea  of  a  classic  implies  something  that  has  continuance  and  consistence,  and  which  produces  unity  and  tradition,  fashions  and  transmits  itself,  and  endures  …  enriched  the  human  mind,  increased  its  treasure,  …  discovered  some  moral  and  not  equivocal  truth,  or  revealed  some  eternal  passion  in  that  heart  where  all  seemed  known  and  discovered;  …  a  style  which  is  found  to  be  also  that  of  the  whole  world,  …  contemporary with all time.”

Through  the  ages,  various  books  by  (same  or)  various  authors  in  various  languages  have  found  their  niches  in  the  casket  of  Classic  Literature.  From  William  Shakespeare  to  Paulo  Coelho,  almost  every  writer  has  played  their  part  in  the  formation  of  Classic  Library  and  the  process  is  continuing.  Although  the  term ‘Classic’  is  generally  associated  with  the  Western  Canon,  it  can  easily  be  applied  to  the  works  of  literature  from  all  traditions,  such  as  the  Literature  in  Translation  or  the  Indian  Classics.  India  is  a  land  of  diversity  and  so  is  its  literature.  It  has  the  tradition  of  multilingualism  which  hugely  enriches  its  great  literature.  Authors  hailing  from  different  regions  of  the  country  have  numerously  penned  down  equally  enchanting  masterpieces  in  different  regional  languages.  Rabindranath  Tagore  (1861-1941),  the  “Bard  of  Bengal”  and  the  first  ever  Nobel  Laureate  in  literature  from  Asia,  is  revered  as  the  greatest  litterateur of  all  time  in  the  history  of  modern  Bengali  literature.  Though  his  works  have  profusely  been  translated  nationally  and  internationally,  his  renown  primarily  rests  with  his  brilliant  creations  in  Bengali  language.  Many  of  his  works  are  considered  as  classic  and  I  would  to  try  to  review  here  his  one  such  classic  novel  named  “Chokher  Bali”  (Sand  in  the  Eye)  with  main  reference  to  its  protagonist  heroine  Binodini.

“Chokher  Bali’’ (1903)   is  said  to  be  the  first  ever  modern-psychological-social  novel  in  the  history  of  Bengali  literature  in  terms  of  the  character  portrayals  and  the  contemporaneity  of  its  theme  and  style.  The  story   revolves  around  the  central  character  and  heroine  of  the  novel  Binodini  and  her  journey.  There  are  couple  of  other  characters as  well  but  Tagore  depicts  them  in  such  a  way  that  it  seems  they  are  there  only  to  complement  Binodini.  The  story  somewhat  goes  like  this;  Binodini  was  a  village  woman.  Being  the  only  child  of  her  father,  unlike  other  girls  she  was  given  proper  education  by  an  English  missionary  governess  in  her  childhood  which  made  her  thoughts  modern  and  character  upfront.  Mahendra  was  the  only  pampered  son  of  a  widow  mother  who  studied  medicine  and  the  successor  of  his  huge  ancestral  property.  He  lived  with  his  mother  Rajlaxmi  and  his  widow  and  barren  aunt  Annapurna.  Bihari  was  his  childhood  cum  best  friend  who  was  treated  as  another  son  of  the  house  by  its  members.  At  first  Binodini  was  sought  as  Mahendra’s  bride  by  Rajlaxmi  but  incidentally  this  match  didn’t  happen  and  Mahendra  married  Ashalata  while  Binodini  was  married  off  to  a  sick  man  who  died  just  in  a  year  of  the  marriage  and  widow  Binodini  returned  to  her  village.  Asha  was  Annapurna’s  niece  and  being  an  orphan  she  was  reared  in  her  uncle’s  house.  She  was  beautiful  but  illiterate  and  not  even  very  much  deft  in  household  chores  which  caused  dissatisfaction  inside  Rajlaxmi.  But  Mahendra  loved  his  wife  very  much  and  didn’t  mind  her  faults,  rather  he  became  active  in  making  Asha  literate.  Rajlaxmi  left  the  house  due  to  her  overgrowing  dissatisfaction  and  sentiment  and  went  to  her  birthplace  where  Binodini  lived  after  her  husband’s  death.  There  these  two  women  came  very  close  to  each  other  and  seeing  Binodini’s  ambidexterity  Rajlaxmi  greatly  regretted  her  son’s  refusal  to  marry  her.  However  some  months  later  Rajlaxmi  came  back  to  Calcutta  and  Binodini  came  with  her.  The  novel  takes  its  main  turn  from  here  as  from  the  very  first  day  Binodini  was  clear  about  her  motives  of  entering  into  the  house.  She  began  to  play  her  game  in  a  very  cunning  way.  At  first  she  befriended  with  Asha  and  took  her  into  her  spell.  Then  making  naive  Asha  her  pawn,  Binodini  skilfully introduced  herself  to  Mahendra.  Mahendra  got  gradually  attracted  towards  her  beauty,  smartness,  eloquence,  and  sensuality  and  finally  fell  madly  in  love  with  her.  Binodini  became  successful  to  meet  her  goal  though  she  never  loved  Mahendra  back.  She  only  wanted  to  show  him  what  great  blunder  he  had  made  by  refusing  to  marry  a  woman  like  her.  Bihari  understood  Binodini’s  real  motives  and  tried  to  dissuade  Mahendra  to  save  Asha  from  Binodini’s  politics.  On  the  other  hand  Binodini  hold  a  strong  fondness  for  Bihari  but  he  did  not  comply  with  her  feelings.  However  the  story  moved  on  and  we  see  that  Asha  left  the  house  with  Annapurna  and  went  to  Kashi;  Binodini  also  left  the  house  with  Mahendra;  the  annoyed  Bihari  engaged  himself  in  social  welfare.  At  the  end  of  the  novel  Rajlaxmi  fell  into  her  deathbed;  Mahendra  came  back  to  his  home  and  to  Asha  realising  his  mistakes;  Binodini  also  came  there  to  seek  forgiveness  to  everyone;  Bihari  made  the  situation  easy  for  her.  At  last  everyone  forgave  everybody;  Mahendra  reunited  with  Asha,  Rajlaxmi  died,  Bihari  decided  to  continue  his  social  work;  and  Binodini  got  ready  to  leave  and  live  the  rest  of  her  life  in  Kashi  with  Annapurna.

Renowned  literary  critic  and  writer  E.M.Forster  once  said  that  “the  novel  tells  a  story”.  Indeed  novels  have  always  depicted  the  complex  human  psyche  and  conscience  in  the  resort  of  stories  and  become  the  mirror  of  contemporary  society  and  time.  Tagore’s “Chokher  Bali”  is  also  of  no  exception.  Critics  have  considered  it  as  the  first  modern  novel  in  Bengali  Literature.  Through  the  characters  like  Binodini  and  Bihari,  Tagore  opened  the  flood  gate  of  self-realisation  and  self-discovery  which  have  got  prominence  in  the  works  of  future  generations  writers.  “Chokher  Bali”  is  the  introducer  of  that  new  trend  in  Bengali  novel  where  pragmatism  plays  an  important  part.  It  breaks  all  the  barriers  of  prevalent  societal  Puritanism  and  takes  the  character  centric  approach.  Binodini  became  the  first  representative  of  the  early  20th  century  modern  Bengali  Renaissance  women  who  were  never  afraid  of  voicing  their  choices  and  rights  and  dared  to  redefine  their  roles  as  decision  makers.  Tagore  has  created  an  eternal  space  in  the  novel  which  is  universal  to  the  human  race.  This  makes  the  novel  classic  in  its  approach.  The  mutual  love-hate  relationship  between  Binodini  and  Mahendra  is  the  main  focus  of  the  novel.  Binodini  could  never  forget  the  fact  that  Mahendra  married  illiterate  and  stupid  Ashalata  rejecting  her  superiority  and  brilliance.  So  after  being  widowed  when  she  entered  into  Mahendra’s  house,  she  became  furious  to  snatch  all  the  happiness  of  Asha  by  luring  Mahendra  towards  her  sensual  beauty  and  witty  attitude.  Thus  simultaneously  she  became  the  vamp  in  the  felicity  of  Mahendra  and  Asha  and  the  heroine  of  the  novel  as  it  is  her  character  which  Tagore  portrayed  multi-dimensionally  and  developed  gradually  from  loneliness  through  vengeance  to  self-realisation.  “Chokher  Bali”  means  a  sand  particle  inside  the  eye  which  causes  continuous  irritation  if  it  is not  removed.  Binodini  acted  like  such  sand  particle  inside  the  love-eye  of  Mahendra  and  Asha.  The  novel  is  a  modern  classic for  more  than  one  reason.  It  first  ever  shows  that  sexual  urge  plays  an  equally  important  part  in  human  life  as  the  other  emotions  like  love,  respect,  understanding,  trust,  affection,  or  care.  In  the  novels  of  earlier  writers,  if  any  woman  voiced  her  passion,  she  got  at  once  stigmatised  as  characterless  or  slut  and  had  to  meet  a  disastrous  and  ignominious  end.  But Tagore didn’t do that.  He  made  Binodini  an  upfront  woman  who  though  having  been  widowed  never  got  afraid  of  voicing  her  choices  and  passion.  She was manipulative to meet her goal.  She  was  so  strong  of  a  character  that  no  one  could  ever  ignore  her  presence  physically  or  psychologically.  Her  wit,  brilliance,  smartness,  eloquence,  sensuality,  and  moreover  her  mesmerising  beauty  received  everyone’s  awe  and  attention.  She  dared  to  speak  for  herself  as  she  knew  very  well  that   no  one  would  speak  for  a  widow  in  a  society  which  is  regressive  for  women.  It  is  Tagore  who  showed  that  women  are  also  human  being.  They  too  have feelings,  longings,  and  pine  for  fulfilment  in  every  aspect  of  life.

But  not  always  great  things  are  flawless  and  neither  is  Tagore’s  this  iconoclastic  creation.  Though  he  skilfully merged  human  sexuality  with  plurality  of  modern  thoughts  and  psychological  sensibility  in  the  larger  context  of  life  and  became  somewhat  successful  in  his  endeavour  as  he  portrayed  his  protagonist  in  a  novel  manner,  the  ending  of  the  novel  undid  almost  all  his  efforts  which  he  brilliantly  knitted  all  though  his  work.  At  the  end  we  see  Binodini  decided  to  go  to  Kashi  with  Annapurna  and  settle  there.  In  earlier  days  (or  even  today)  widows  used  to  go  there  to  expiate  as  if  it  was  their  sin  that  their  husbands  died.  At  the  time  of  societal  renaissance  when  widow  remarriage  was  gradually  being  accepted,  Tagore  sent  her  heroine  to  Kashi  to  espouse  the  age  old  stagnant  tradition  of  sin  and  redemption.  He  failed  to  keep  Binodini  in  the  main  stream  only  because  she  fearlessly  voiced  her  choices  which  posed  danger  to  the  hypocrisy  and  orthodoxy  of  the  society.  The  same  Mahendra  who  once  was  sexually  frantic  for  Binodini,  compelled  to  bow  down  before  her  in  fake  respect  and  reverence  just  to  comply  with  the  societal  norms.  At  last  Tagore  placed  Binodini  in  such  a  higher  level  that  society  would  see her  as  a  goddess  who  must  be  devoid  of  any  human  emotion  and  feeling  because  he  knew  that  a  widow’s  demands  could  never  be  met  in  patriarchy.  He  even  did  not  allow  the  union  of  Binodini  and  Bihari  and  sent  the  latter  to  the  eternal  banishment.  Tagore  though  heartily  wanted  to  speak  for  the  women  actually  ended  up  speaking  for  the  men  who  rule  in  a  patriarchal  set  up.  The  same  privilege  which  has  been  given  to  men  is  refused  to  women.  As  Simone  de  Beauvoir  truly  felt  that  “one  is  not  born  a  woman  but  becomes  one”,  Binodini  also  fell  victim,  she  also  became  one.  Tagore  has  denied  the  logical  longings  of  the  widow  yet  youthful  Binodini  only  to  match  the  tune  of  patriarchy  which  might  be  somehow  there  inside  his  own  psyche.  His  own  position  as  a  great  litterateur  did  not  at  all  help  him  to  give  Binodini  her  deserving  position  in  life.  At  the  end  he  not  only  made  Binodini’s  life  futile  but  also  threw  her  into  eternal  fireplace  where  she  had  to  be  relentlessly  burnt  with  her  unfulfilled  desires.  He  finally  very  surprisingly  showed  that  the  women  like  Asha  who  complied  with  the  prevalent  patriarchal  system  and  got  ready  to  remain  as  “The  Angel  in  the  House”,  got  all  the  praise  and  acceptance,  and  the  women  like  Binodini  who  wanted  to  kill  that  angel  image  and  spoke  for  themselves,  their  rights  and  desires,  got  ill-treatment  and  banishment  from  the  society. Tagore  had  done  severe  injustice  to  Binodini  by  sending  her  to  Kashi  in  her  youthful  days.  He  has  greatly  failed  himself  and  thus  must  take  all  the  liabilities  of  Binodini’s  misfortune  and  always  stand  at  the  end  of  criticism.

I  would  like  to  conclude  the  review  by  quoting  Ezra  Pound  who  said  that  “A  classic  is  classic  not  because  it  conforms  to  certain  structural  rule,  or  fits  certain  definitions  …  It  is  classic  because  of  a  certain  eternal  and  irrepressible  freshness.”  Indeed  “Chokher  Bali”  is  also  such  a  classic  which  has  surpassed  the  time  and  place  and  has  become  eternal  in  its  appeal  and  relevance.  It  can  always  undoubtedly  be  enjoyed  with  ever  growing  delight  and  understanding.

Displaying pic.jpg

Prosenjit  Ghosh,  M.A  in  English Literature, an  assistant  teacher  in  a  Govt.  aided  school,  creative  writer,  and  book  reviewer  from  West  Bengal,  India

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *